Manejo de los nutrientes

¿Qué son los nutrientes?

Los nutrientes son compuestos que la comunidad agrícola utiliza para estimular y mejorar el crecimiento de cultivos de alimentos y animales. El nitrógeno y el fósforo son los nutrientes más comunes con los que las personas están familiarizadas. Los fosfatos, una familia de compuestos que existen en la naturaleza que combina fósforo y oxígeno, están presentes en todos los organismos vivos, del reino animal y vegetal. El fósforo es un nutriente esencial necesario para mantener la vida.

Dada su función esencial en los procesos de la vida, muchos fosfatos están “Reconocidos Generalmente como Seguros” como ingredientes en alimentos por Health Canada y la Administración de Fármacos y Alimentos de los EE. UU.

¿De dónde provienen los fosfatos?

Los lechos marinos antiguos son excelentes fuentes de rocas fosfóricas. La roca se extrae mediante minería, se refina y se purifica. Los productos basados en fósforo resultantes se utilizan como ingredientes en fertilizantes, detergentes, polvos para hornear, pastas de dientes, carnes curadas, leche evaporada, bebidas carbonatadas, quesos procesados, productos farmacéuticos y suavizadores de agua.

¿Qué es la eutrofización?

Los nutrientes tales como el nitrógeno, el fósforo, el carbono y el silicio son esenciales para el crecimiento de las algas. Nuestros cuerpos de agua brindan un ambiente importante para el crecimiento de algas que proporciona una fuente rica de alimentos para peces y otros animales de la cadena alimentaria acuática. Estos nutrientes llegan a los cursos de agua mediante la escorrentía agrícola, la erosión del suelo y las descargas provenientes del tratamiento de desechos de los seres humanos.

Aunque el enriquecimiento de nutrientes es un proceso natural, demasiado enriquecimiento puede provocar que las algas crezcan en forma incontrolable y que alteren el equilibrio entre los organismos de la cadena alimentaria. Afortunadamente, estos ambientes acuáticos son muy resistentes y este exceso de enriquecimiento, o eutrofización, puede manejarse.

¿Qué es el manejo de los nutrientes?

Para evitar que se liberen excesivas cantidades de nutrientes en nuestros cursos de agua, se implementan planes para manejar la cantidad de fertilizantes utilizados en la agricultura. Asimismo, las operaciones de producción de animales están explorando maneras de manejar la escorrentía de estiércol, que a menudo es rico en nutrientes.

¿Qué se está haciendo al respecto del problema del manejo de los nutrientes?

Se han tomado varias medidas para minimizar la liberación de excesivas cantidades de nutrientes al ambiente. En las plantas de tratamiento de aguas residuales, se han eliminado anualmente varios cientos de millones de libras de fósforo de nuestros ríos y arroyos. En varios estados se promulgaron prohibiciones de detergentes con fosfatos, que se consideró que proporcionarían una rápida reducción de los fosfatos en el ambiente. Sin embargo, “la eficacia de esta solución continuó debatiéndose a lo largo de la década del setenta y la década del ochenta” de acuerdo con una revisión de las medidas de control del fósforo del Servicio Geológico de los EE. UU. Es poco probable que seguir eliminando los fosfatos de los productos de consumo tenga un impacto significativo sobre los esfuerzos de manejo de los nutrientes.

Asimismo, en la mayoría de los estados actualmente se requiere que los granjeros preparen planes de manejo de los nutrientes. Estos planes especifican la cantidad adecuada de nitrógeno y fósforo requeridos para cultivos individuales sin aplicar una cantidad excesiva de nutrientes que pueda migrar hacia nuestros cursos de agua.

Son prometedores la recuperación y el reciclaje del fósforo de fangos de aguas residuales y desechos animales. El Foro de las Américas sobre el Fosfato ha patrocinado investigación respecto de tecnologías que eliminen el fósforo y permitan el reciclaje del material. Se han completado estudios de factibilidad para la recuperación y el retiro de fosfato de plantas de tratamiento de aguas residuales municipales, así como operaciones de producción de papas y animales. Se continúa llevando a cabo investigación sobre métodos técnicos y económicos de recuperación y reciclaje de fósforo.

Bibliografía:

1Litke, David W., 1999, Review of Phosphorus Control Measures in the United States and Their Effects on Water Quality, U.S. Geological Survey, Water Resources Investigations Report 99-4007, 38 p.